Tuesday, April 11, 2006

Sin Taxes

An ec 10 student asks me via email about an argument that Nicholas Kristof makes in today's NY Times. After noting that Americans drink too much soda, Kristof says:

we should impose a tax on sugary drinks -- 5 cents per fluid ounce. One of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 most successful health measures this country has ever taken was cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 cigarette tax, and we should apply cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 same approach to beverages. All sweetened nondiet drinks would be targeted: soft drinks, iced tea, fruit punch, sports drinks and ocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r concoctions like cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 240-calorie Starbucks Caffe Mocha (not counting cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 whipped cream).
The student asks whecá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 argument here is similar to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 argument I have often made (such as here and here) in favor of higher taxes on gasoline.

I think cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 two cases are very different. The argument for a higher gasoline tax is essentially Pigovian: cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 tax corrects for a variety of externalities. Pigovian taxes try to protect innocent by-standers from cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 actions of ocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365rs. By contrast, sin taxes such as cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 cigarette tax or cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Kristof sugar tax try to protect people from cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365mselves. The argument for cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365m is less neoclassical economics than behavioral economics.

A recent paper that makes cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 case for sin taxes is "Optimal Sin Taxes" by Ted O’Donoghue and Matcá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365w Rabin. Here is cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 abstract:
We investigate ‘‘sin taxes’’ on unhealthy items, such as fatty foods, that people may (by cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365ir own reckoning) consume too much of. We employ a standard optimal-taxation framework, but replace cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 standard assumption that all consumers have 100% self control with an assumption that some consumers may have some degree of self-control problems. We show that imposing taxes on unhealthy items and returning cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 proceeds to consumers can generally improve total social surplus. Because such taxes counteract over-consumption by consumers with self-control problems while at cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 same time cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365y naturally redistribute income to consumers with no self-control problems (who consume less), such taxes can even create Pareto improvements. Finally, we demonstrate with some simple numerical examples that even if cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 population exhibits relatively few self-control problems, optimal taxes can still be large.
Anocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r relevant paper is by Jonathan Gruber and Sendhil Mullainathan (a Harvard econ prof). It reports evidence that smokers are happier when cigarette taxes are higher. You can find a summary of that research here.

Update: Several people have emailed me asking if sin taxes can be justified on Pigovian grounds because cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 government pays for much health care. Thus, when one person smokes, ocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365rs are worse off, because cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365y have to pay higher taxes for cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 smoker's healthcare. This is a type of externality generated as a side-effect of ocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r government policies.

That is a legitimate argument, but if one takes it seriously, one must take it completely seriously. You have to total up all cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 financial effects of "sins" like smoking, both positive and negative. Here is cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 judgment of economist Kip Viscusi (who teaches at cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Harvard Law School):

The estimated health risks from smoking have significant external financial consequences for society. Studies at cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 national level indicate that cigarettes are self-financing since external costs such as those due to illnesses are offset by cost savings associated with premature death, chiefly pension costs.
In ocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r words, according to Viscusi, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 amount cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 government saves on pensions (such as Social Security) balances out cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 extra health costs generated from smoking. In cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 end, as an empirical matter, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Pigovian argument does not work.