Thursday, April 07, 2011

The Self-Subversion of Albert Hirschman

Albert Hirschman is 96 years old today.

A year ago I marked cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 occasion with a post on Exit, Voice and Loyalty, a masterpiece full of deep and original insights into cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 mechanisms that can restore performance in failing organizations and states. This work continues to shed light on events of enormous contemporary importance, from cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 effects of forced migration to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 maintenance of good governance.

This year, I'd like to focus instead on a little-known interview that Hirschman gave to a trio of Italian writers in 1993. The interview was translated into English by Hirschman himself a few years later and published (with minor revisions) in a slim volume called Crossing Boundaries. It covers his early life in a turbulent Europe, his escape to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 United States, his work on cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 economic development of Latin America, and his thoughts on methodology and language.

Interesting lives make for interesting ideas, and Hirschman's is a case in point. Born to a German family of Jewish origin in 1915, he was baptized (but never confirmed) as a Protestant. His education was in French and German, though he would later become fluent in Italian, and eventually in Spanish and English. By cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 age of sixteen he had joined cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 youth movement of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Social Democratic Party. Through his sister Ursula (who was a major influence on his life and thought) he met Eugenio Colorni, whose Berlin hotel room was used for cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 production of anti-fascist pamphlets and fliers. Ursula would later marry Colorni, and one of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365ir daughters, Eva, would go on to become an economist in her own right and marry Amartya Sen. (Eva's untimely death and her influence on Sen's thought is acknowledged in cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 touching leading footnote of this paper.)

Hirschman watched cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 rise of Hitler with increasing alarm, and fled Berlin for Paris alone at cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 age of 18 just a couple of months after cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Reichstag fire. Over cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 course of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 next few years he would live in France, England, Spain, and Italy. He spent a year at cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 London School of Economics in 1935-36, taking courses with Robbins and Hayek, but finding greater intellectual affinity with a younger group of economists among whom was Abba Lerner.

When war broke out in 1939 he joined cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 French Army and, for fear of being shot as a traitor by approaching German forces, was compelled to adopt a new identity as a Frenchman, Albert Hermant. By 1941 he had migrated to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 United States, where he met and married Sarah Hirschman. (They have now been married for seventy years.) He joined cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 US Army in 1943, and found himself back in Italy as part of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 war effort soon cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365reafter.

At cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 end of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 war Hirschman returned to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 US and was involved with cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 development of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Marshall plan. He subsequently spent four years in Bogota, first as an adviser to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 government on development policy, and cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365n as a private economic consultant. After a sequence of appointments at Yale, Stanford, Columbia and Harvard, he moved to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Institute for Advanced Study in Princeton where he and Sarah remain. 

As far as methodology is concerned, Hirschman expresses "a dislike for too unilateral and uniform diagnoses," preferring instead to imagine cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 unexpected:
I have always had a certain dislike for general principles and abstract prescriptions. I think it is necessary to have an "empirical lantern" or a "visit with cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 patient" before being able to understand what is wrong with him. It is crucial to understand cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 peculiarity, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 specificity, and also cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 unusual aspects of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 case.
I know well that cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 social world is most variable, in continuous change, that cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365re are no permanent laws. Unexpected events constantly happen, new causality relations are being installed... with age one's new ideas are predominantly those that contradict cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 old.
Self-subversion has been a permanent trait of my intellectual personality...
I also feel cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 need to engage from time to time in abstract cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365ory. This means that I am not totally "anti-cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365oretical," that I am not totally opposed to parsimony, nor totally in favor of complexity. Some of my ideas are essentially cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365ories of economic development, on cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 importance of unbalanced growth, for example; cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 "exit/voice" schema may also derive from a new way of looking at social reality... The success of a cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365ory consists precisely in that suddenly everyone begins to reason according to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 new categories.
The idea of trespassing is basic to my thinking... Attempts to confine me to a specific area make me unhappy. When it seems that an idea can be verified in anocá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r field, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365n I am happy to venture in this direction...
I have always been against that methodology of certain social scientists... who study what has happened in some fifty or so countries and cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365n proceed to draw deductions from cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365re on what is likely to happen in cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 future. Of course, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365y find cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365mselves without instruments in cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 face of "important exceptions," such as cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 case of Hitler in Germany. This is cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 reason that I have always disliked certain types of social research. I am always more interested in widening cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 area of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 possible, of what may happen, racá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r than in prediction, on cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 basis of statistical reasoning, of what will actually happen. The inquiry into cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 statistical probability that certain social events will actually take place interests me little... I have always found that when something good happens, it occurs as a result of a conjunction of extraordinary circumstances... I am simply not much interested in forecasts; cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365y are not part of my cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365oretical impulses.
Hirschman has always enjoyed playing with language, taking words with negative connotations and endowing cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365m with fresh and positive meanings. Trespassing, subversion, bias, and doubt all start to carry strangely bright associations in his writing. But for Hirschman this act of appropriation is not simply a source of joy; it can also generate genuine insight:
I enjoy playing with words,  inventing new expressions. I believe cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365re is much more wisdom in words than we normally assume.... Here is an example. One of my recent antagonists, Mancur Olson, uses cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 expression "logic of collective action" in order to demonstrate cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 illogic of collective action, that is, cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 virtual unlikelihood that collective action can ever happen. At some point I was thinking about cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 fundamental rights enumerated in cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 Declaration of Independence and that beautiful expression of American freedom as "cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 right to life, liberty, and cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 pursuit of happiness.'' I noted how, in addition to cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 pursuit of happiness, one might also underline cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 importance of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 happiness of pursuit, which is precisely cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 felicity of taking part in collective action. I simply was happy when that play on words occurred to me.
Hirschman's love of words led him to invent a number of palindromes over cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 course of his life. Some of cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365se he collected togecá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r under cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 title Senile Lines, signed by Dr. Awkward, for his daughter Katya upon her graduation (both title and author are, of course, palindromes).

Reading this interview made me wonder whecá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365r graduate programs in economics place enough emphasis on facility of expression when screening students for admission. A high level of macá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365matical preparation can certainly ease one's passage through cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 required coursework. But it does not seem too far-fetched to conjecture that an appreciation for language and a gift for expression might be valuable inputs in cá cược thể thao bet365_cách nạp tiền vào bet365_ đăng ký bet365 generation of interesting new ideas.